How China’s Trade Policies Are Affecting U.S. Recycling

For over a decade, recyclables and scrap materials have been one of the United States’s largest exports to China. Plastic, paper and other materials from household recycling across the U.S. have long been shipped across the Pacific for China to turn back into raw materials. In the past few years, however, China has been attempting to regulate the materials they accept as part of a policy called Operation Green Fence. The imported materials have often been contaminated — sometimes by hazardous waste — which means they can be impossible to recycle, dangerous to work with, and detrimental to the environment. As a nation, China has also been producing enough of its own waste in recent years that it doesn’t need American recyclables to generate a supply of raw materials.

In 2017, in response to the contamination and their reduced need for imports, China’s Ministry of Environmental Protection declared new standards for imported recyclables. For items such as paper and scrap plastics, the contamination rate must be lower than 0.5 percent. In other words, in a shipment of paper, less than 0.5 percent can be unrecyclable paper or another material all together. China has also banned 24 types of solid waste from import, citing “protection of human health or safety” and “protection of the environment.”

How They Affect Us

The new regulations, which went into partial effect January 1, 2018, and go into full effect March 1, 2018, are impacting the recycling industry across the globe. In the U.S., we have long relied on China to buy our recycled materials and ensure that recycling is a profitable business. With the absence of the Chinese market, household recyclables are piling up at transfer stations and landfills with no one to buy them and nowhere to go. At least 22 states have reported a noticeable or heavy impact so far, including the following:

What We Can Do

What does this mean for the future of recycling in our nation? As things stand, we have two possible responses: improve our recycling process so we can achieve the 0.5 contamination rate, or create new markets for recyclable materials.

The first step is to ensure that our recyclables are less contaminated. For waste companies, this may entail slowing the sorting process at recycling centers, hiring more workers, and building more facilities. Cities may need to enforce stricter residential recycling policies, and the industry as a whole would benefit from investing in technological advances for sorting machine capabilities.

Second, the U.S. may need to change the way we handle the waste we have been shipping overseas. Narrowing the types of materials we sell could help us develop domestic markets for recyclable materials. The process of turning consumer goods back into useful raw materials is hindered by the wide array of materials types — think of all the kinds of plastic you encounter on a daily basis. To make this process efficient enough to be profitable, it would help to have fewer materials in larger quantities. Manufacturers may also need to take responsibility for the materials they produce and sell, instead of passing the burden onto retailers, consumers and the government.

Ultimately, if we don’t have better systems in place to deal with our trash, we will inevitably be stuck with it. You can do your part by looking up if an item is recyclable before tossing it in the trash or recycling, and making sure your recyclables are empty, clean and dry. Even better — reduce how much trash and recycling you create in the first place. Keep Truckee Green can help by giving you easy tips on how to avoid reducing each type of waste. Simply search our Recycling Guide or our browse our latest Tips, News & Events for ideas.


Como La Política Comercial de China Afecta El Reciclaje en Los E.E.U.U.

Por más que una década, uno de las exportaciones más grandes de los Estados Unidos a China ha sido materiales chatarras y reciclables. Les enviamos plásticos, papeles, y otro material de los hogares para convertirse en materia prima. Sin embargo, en los últimos años, China ha tratado de regular los materiales que ellos aceptan como parte de una norma llamado Operation Green Fence. Los materiales importados frecuentemente son contaminados, a veces con residuos peligrosos, lo cual significa que el material puede ser imposible para reciclar, peligroso para clasificar y dañoso para el medio ambiente. Como un país, China crea suficiente desechos a nivel nacional que no necesita los materiales reciclables estadounidense para generar suficiente materia prima.

En 2017, el Ministerio de Protección Ambiental chino declaró nuevos estándares para materiales reciclables importados  en respuesta a la contaminación y la necesidad reducida para importaciones reciclables. Para materiales como papel y plástico, la tasa de contaminación tiene que ser menos que 0.5 por ciento. En un envío de papel, menos que 0.5 por ciento puede ser papel no reciclable u otro material. También, China prohibió 24 tipos de desechos importados para “la protección de la salud y seguridad humana” y “la protección del medio ambiente.”

Como Nos Afectan

Los reglamentos—los cuales entraron en efecto parcial el 1 de enero de 2018, y entran en efecto completo el 1 de marzo de 2018—afecta la industria de reciclable en todo el mundo. En los EE.UU., dependemos de China para comprar nuestros materiales reciclables y crear un mercado rentable para los materiales reciclables. Sin el mercado chino, los materiales reciclables están acumulando en facilidades de transferencia y vertederos y no tienen adonde ir. Por lo menos, 22 estados han reportado un impacto perceptible o fuerte incluyendo el siguiente:

¿Qué podemos hacer?

¿Qué significa estos cambios para el futuro de reciclaje en los EE.UU.? Ahora, tenemos dos respuestas posibles: mejora nuestras procesas de reciclaje para lograr una tasa de contaminación menos que 0.5 por ciento, o crea mercados nuevos para materiales reciclables.

El primer paso es asegurar que nuestro reciclaje es menos contaminado. Este puede incluir retardando los procesos de clasificación, contratando más empleados y construyendo más instalaciones. Las ciudades podría necesitar una aplicación más estricta de las reglas de reciclaje residencial y la industria completa podría beneficiar de inversiones en la tecnología para máquinas de clasificación.

Segundo, es posible que los Estados Unidos tengan que cambiar la manera en que manejamos los desechos que enviamos al exterior. Nuevos límites en los tipos de materiales podemos vender podría ayudar en el desarrollo del mercados domésticos para materiales reciclables. El proceso para convertir materiales usados a materia prima es difícil a causa de la diversidad de tipos de materiales (piensa sobre la variedad de plásticos que encuentra cada día. Un proceso con menos materiales en cantidades grandes podría ser mejor para crear proceso rentable. Los fabricantes también tendrían que asumir la responsabilidad de las materiales que produce y vende, en vez de pasar la responsabilidad a los vendedores, los consumidores y el gobierno.

Si no tenemos sistemas mejores para manejar nuestra basura, toda termina en los vertederos. Puede hacer su parte encontrando si una cosa es reciclable antes de tirarlo en la basura o el reciclaje y asegurando que sus materiales reciclables están vacíos, limpios, y secos. También, reduce la cantidad de basura y reciclaje que crea. Keep Truckee Green tiene consejos para evitar cada tipo de basura. Busca en nuestra Recycling Guide o los Tips, News & Events recientes para ideas.